La palabra "hospice" viene del latín "hospitium", que significa casa de huéspedes. Originalmente fue descrito como un lugar de refugio para los viajeros cansados y enfermos que regresaban de las peregrinaciones religiosas. Durante la década de 1960, la Dra. Cicely Saunders comenzó el movimiento de hospicio moderno, fundando el Hospicio de San Cristóbal, cerca de Londres.

En St. Christopher's se organizó un equipo de profesionales de cuidados, y fue el primer programa en utilizar modernas técnicas de gestión para el manejo del dolor y la atención paliativa a pacientes en fase terminal. El primer hospice en los Estados Unidos se estableció en New Haven, Connecticut en 1974. Hoy más de 3000 programas en EEUU ofrecen atención de hospice. La mayoría de los planes de seguro en los EE.UU. incluyen hospice como un beneficio cubierto.

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